病院で医師が使用している医薬品や薬局で販売されている商品は、有効性と安全性が確保された上で市場に出されています。 

しかし、一定の確率で、薬の副作用が表れるケースがあります。そのリスクを少しでも減らすために、大谷壽一先生は日々研究に打ち込んでいます。「市販前の検討ではわからなかった薬の副作用が、市販後に判明する可能性はゼロではありません。"Aという薬単独では安全でも、Bという薬を一緒に飲んだら有害になった"など、飲み合わせの問題もあります。私は、患者の遺伝子や病状、体の状態によって起きやすくなる薬の副作用などを研究対象とし、薬の安全性を高めるための情報を蓄積しています。そして、情報を分析し、より効き目が高く、副作用の少ない医薬品に育てることが研究の目的です」 

研究対象となる医薬品は無数にのぼり、ひとつの研究テーマに複数の薬が関わってくることも多いため、「研究の可能性は無限に広がる」と大谷先生は話します。「製薬会社は、薬の効き目については積極的に研究しますが、薬の副作用はそれ程細かく研究しない場合があります。ですから、大学の研究機関が薬のリスクを調べるのは、とても意義深いことだと思います」 

大谷先生の研究室では、学生がさまざまな研究に取り組んでいます「グレープフルーツジュースと薬の飲み合わせを研究するなど、ユニークな研究にも挑戦しています。薬学の研究と言うと、試験管に薬品を入れる場面をイメージする方が多いかもしれませんが、それはひとつの方法です。最近では、医薬品に関する評価をパソコン上で行うことも多くなっています。グレープフルーツジュースとの飲み合わせに関する研究でも、試験管レベルでの実験結果をもとにして、実際の影響をコンピューターを用いて予想しています」 

そのほかに、抗がん剤がほかの薬の吸収に及ぼす影響や代謝酵素の個人差などを研究する学生が多いそうです。「代謝酵素とは、薬物を解毒するときに作用するもので、肝臓などに含まれています。薬の効果は人間にとってありがたいものですが、人体には薬を異物と見なして排除しようとする働きがあります。それを司るのが代謝酵素です。代謝酵素の働きには個人差があり、薬の副作用が生じやすいかどうかの一因にもなっています」 

大谷先生の研究は、薬学の中でもめずらしい分野であり、今後は医療の幅広い分野での応用が期待されています。「実は医師でも、医薬品に関する知識は、それほど多くないのが実情です。薬剤師が医師から相談を受ける存在として活躍するには、医薬品に関する情報を深く理解する必要があります」 

薬剤師の養成と言う観点から、「薬の情報を正確に把握することが大切」とも語る大谷先生。「薬に含まれる成分の名前はもちろん、体内での作用や、体内での動きなどについても正しく理解できないといけません。それは薬剤師として求められる基本的な力であり、学生には必ず身につけてほしいと思います」 

さらに、「問題を発見する能力も非常に重要」と続けます。「たとえば、子どもが時間と回数を守って薬を飲まないことに悩む親がいたとします。そんなとき、"薬をきちんと飲ませてくださいね"と声をかけるだけで終わらせては、不十分だと私は考えます。子どもに粉末状の薬とシロップの薬が処方されているとしたら、"粉末の後にシロップを飲むと、苦味が強まるな"などと考察し、"シロップを先に飲ませて、それから粉末の薬を飲ませてください"と言うような一歩踏み込んだアドバイスが求められます。薬の副作用や飲み合わせの研究は、そもそも発生する可能性が低いリスクを見つけていく作業です。将来につながる貴重な事例を見落とさないためにも、身の回りの〝なぜ??にこだわって、研究内容を突き詰めることが大切です」

慶應義塾大学薬学部
大学院薬学研究科
臨床薬学講座
大谷 壽一教授
大谷壽一 教授

東京大学薬学部卒業、同大学院薬学系研究科修士課程修了。
九州大学薬学部助教授、
東京大学大学院薬学系研究科准教授などを経て、
2009年より現職。

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