池谷裕二先生の専門は薬理学。薬物と生体の関わりについて研究しています。その一方で、脳に関する著書も数多く執筆しています。

「薬学系の研究者が脳について解説することを意外に思う人がいるかもしれません。脳は医学の研究分野と考えている人も多いことでしょう。しかし学問とは、そのような狭い考えで捉えるものではありません。事実、私が参加している薬理学会では、研究者の約4割が脳を研究テーマとして扱っています。彼らは医学系の研究者と比べても遜色のない研究成果を残しています」

池谷先生の研究テーマは、脳の可塑性です。「簡単に言えば、脳の変化の様子を研究しています。昆虫などの生物は脳の命令、すなわち遺伝子の働きに縛られて行動しています。しかし、人間の脳の働きには、もっと柔軟性があります。代表的なものとして記憶や学習があげられ、そのときに脳がどう変化しているのかを調べれば、脳のメカニズムを解明することにつながります。この研究がさらに進めば、飲むと認知症や健忘症が改善する薬の開発も夢ではありません」

将来的には、人間が大人に成長する過程で少しずつ失った、幼い日の記憶を取り戻すこともできると言われています。「現時点では、マウスで実験中です。実験ではまず、複数のマウスにAとBという二つのモノを見せます。その後にBに替えてCというモノを見せると、好奇心旺盛なマウスはCに対して強い反応を示します。ただし、3日後にはBを見たことを忘れてしまい、BとCの両方に同じくらい強い興味を示します。しかし、脳に影響を与える薬を投与すると、マウスは3日前の体験を思い出し、Cに強く反応するようになります。このような実験を繰り返しながら、脳の変化を分析しています」

人間の脳には100億個を超える神経細胞が存在し、脳が命令を出したり、物事を記憶する際は、神経細胞の間に電気信号が流れます。「その電気信号の通り道をシナプスと呼びます。私の研究室では、ニポウ板型共焦点レーザー顕微鏡という機械を使って、マウスの脳の神経細胞やシナプスの様子を顕微鏡で撮影し、パソコン上で動画として見ることができます。脳の動きを毎秒2000フレームという高スピードで見られるこの装置は、世界でも限られた研究施設にしか置いていません」

パソコンの画面上には電気信号が光として表示され、シナプスを通過していく様子が観察できます。「シナプスの結合が強くなると、脳の電気信号が通りやすくなり、記憶が定着します。また、シナプスは強烈な印象を受けることでも強くなります。私たちが自分にとって興味のあることや、とても悲しい出来事をいつまでも覚えているのはそのためかもしれません」

薬品作用学教室では、ほかにも盲目のマウスを使った実験などに取り組んでいます。「マウスの体内に方位磁石と同じ働きをする地磁気センサーチップを埋め込み、目が見えないマウスでも方角を感知できるようにしました。私たちの研究室では対象を特定の分野に絞ることなく、自由にテーマを設定しています。学生たちも各自が幅広い研究テーマに挑戦しています」

脳のメカニズムは多方面から研究が行われ、近年、新しい事実が次々と明らかになっています。それでも池谷先生は、「まだまだわからないことが多い」と語ります。

「たとえば食事の際、私たちは自分の意志で"おかずをどの順番で食べようか"と考えて行動しているように感じます。しかし、実は反射に近いものがあり、当の本人が思っているほど自分の行動や思考をコントロールできているわけではないことが明らかになってきました。脳の世界は知れば知るほど奥が深く、日々、探究心をくすぐられています。多くの人と脳のおもしろさを共有できるよう、これからも幅広い研究にチャレンジし続けたいと思います」



東京大学大学院 薬学系研究科
薬品作用学教室
池谷 裕二教授
池谷 裕二 教授

東京大学大学院薬学系研究科修了後、東京大学大学院助手、コロンビア大学客員研究員などを経て現職。『脳には妙なクセがある』(扶桑社)など著書多数。

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