子どもは大人に比べて、コミュニケーション能力、語彙の獲得、言葉の発声、文章の読み書きなどの面で成長する余地が多く残されています。

「そうした"伸びしろ"をいかに効率よく成長させていくかが、私の研究テーマです。小学校入学前の児童、中でも発達に少し偏りが見られる発達障害のある子どもが主な研究対象です」

多くの大人にとって、日本語の読み書きは難なくこなせること。しかし、「子どもにとっては決して簡単なことではない」と、山本先生は話します。

「たとえば教科書の文章を読むのが苦手な子は、そもそも文字を視線でうまく追うことができず、いろいろな方向に視線が散漫していることがあります。この場合、文章を文節や単語に区切って示すことにより、視線の乱れが減り、スムーズに読めるようになります。また、文章を書くことを苦手とする子どもの場合、手書きではなく、パソコンで文章を書かせることにより改善が見られたケースも多いです」

こうした研究成果は、教育のあらゆる分野に応用できます。

「小学生の英語教育で使う発音の指導プログラムや、高齢者向けのリハビリテーションに活用することも実践しています」

山本研究室では、学生たちも幅広い研究に取り組み、その成果を教育支援のプログラムに生かしています。

ある学生は子どもの笑顔を増やす実験に取り組んでいます。自閉症の子どもは表情の変化が乏しく、それが他者とのコミュニケーションを阻害する一因になっています。そこで、子どもが笑顔になれるように働きかけ、円滑な対人関係を築くことをサポートします」

実験では、山本研究室と提携している幼稚園の子どもと保護者に研究室まで来てもらい、笑顔を引き出す指導を行います。

「子どもに上手に働きかけるためには、練習が欠かせません。同じ研究室の学生が子ども役を務め、練習の様子をビデオカメラで撮影して改善点を見つけるなどの努力を積み重ねています。過去の研究で、"いない、いない、ばあ~"のようにある動作を急に始める方法に効果があることが証明されているので、そのようなアプローチも活用しています」

そして、実験を行った後、子どもに見られた変化を数字で証明します。

「子どもを笑顔にする実験では、子どもの視線を計測する機械を使います。実験を行う前、子どもの視線は安定せず、あちこちに飛びがちでした。しかし実験後、すなわち笑顔になってからは、子どもの視線が話相手の目の周辺に集中するようになります。つまり、人の言葉や表情の変化を強く意識するようになったのです」

このような変化が、実験に参加したすべての子どもに見られたか、さらに精査していきます。

「子ども全員に対して、どの部分を、何回くらい、どれだけの時間見ていたかを調べる。また、脳の状態を調べる機械も使いながら、さまざまなデータを蓄積し、研究の成果を学会で発表しています」

このほかに、遊びを通じて子どもの言葉を引き出す研究を行う学生も。

「どんな遊びをどんな風に行うとより効果的か、実験とデータ検証を繰り返しながら突き止めていきます」

この学生はインターネットを使って、徳島県の小学校の先生に子どもの指導に関するアドバイスを行う試みにも挑戦しています。

「心理学の研究拠点は首都圏に集中しており、その研究成果を地方に還元する取り組みは今までなかったものです。そのため、多くの関係者から注目を集めています」

斬新な研究に挑戦し続ける山本研究室の目標は、心理学の知識がない人でも実践できるマニュアルをつくること。

「文字の読み書き、言語の理解、コミュニケーション能力など、子どもの伸びしろは多岐にわたります。子どもの可能性を広げるとともに、育児に悩む親の不安を少しでも軽くすることができたらと思います」



慶應義塾大学 文学部
山本淳一研究室
山本 淳一教授
山本 淳一 教授

文学博士、臨床心理士、臨床発達心理士。慶應義塾大学大学院社会学研究科心理学専攻博士課程修了。子どもの療育プログラムを開発・実践している。

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