五十嵐健夫先生のホームページには、かわいいイラストや動物の3次元キャラクターがたくさん載っています。これらのほとんどは、「子どもの頃から絵を描くのが好きだった」と語る五十嵐先生自らが描いたもの。特殊なペンやマウスを使って描いた平面の絵を、自動的に3D画像にする技術は、五十嵐先生が大学院生の時に開発したソフトが元になっています。「"だれでも簡単に、自分が考えたアイデアに形を与えられる"。そんな技術ができたらいいなと思ったのが、研究の出発点です」

平面の絵を立体的にするソフトは「Teddy 」と名付けられ、デモンストレーションを行ったアメリカの大学では「革命的な技術」と賞賛されました。さらに国内のゲーム会社から声がかかり、お絵描きソフトとして製品化。エンタテインメントのツールとして、多くの人に受け入れられました。そして、五十嵐先生が予想していなかったような活用方法も生まれています。「私が開発したソフトでは、マウスの簡単な操作で立体画像を描くことができ、回転させたり断面を見ることも可能です。そのため、医療現場で患者の病巣の位置や手術による除去部分を説明する場面などで役立つだろうと想定していました。ただ、このほかにも応用の幅は広がっていて、たとえば小学校の社会科の授業が挙げられます。平面の地図に書かれた等高線(地面の起伏を表す線)を立体的に見せて、子どもの理解を促すのに役立てられています」

このほかにも、五十嵐研究室では学校の授業に生かせるソフトを開発しています。そのひとつが、好きな形に描いた椅子の絵から設計図を作ってくれるソフトです。「絵のままでは椅子のバランスが悪くて倒れてしまうような場合には、自動的に修正を加えてくれる機能もついています。設計図で示された通りに木材をカットして組み立てれば、オリジナルの椅子が簡単に作れます。今後は、図工の授業などに役立てることができるでしょう」

五十嵐先生は、「だれでも簡単にオリジナルの作品を創り出せる」というテーマを軸にして、新たな技術を次々と開発しています。 パソコンに取り込んだ写真やイラストを動かして手軽にアニメーションを作れるソフト、平面の絵を立体的なぬいぐるみにして縫い上げる際に必要な型紙まで作ってくれるソフト、さらにはパソコンで作ったオリジナルのキャラクターに着せる服の型紙を作ってくれるソフトなど、その内容はバリエーションに富んでいます。型紙を制作するソフトには、キャラクターの形状を変更すると、それに合わせて型紙も自動的に変更される機能まで備わっています。

「今まで洋服の型紙は、人型のマネキンに紙を貼りつけて、細部に修正を加えながら時間をかけて作っていました。しかし、このソフトがあれば、型紙を作り直すことはほぼなくなり、パソコン上で何通りもの型紙を作成できます」

五十嵐先生が開発した技術の多くは、専門的な知識を持たない人たちに向けたもの。その一方で、アニメーションや衣装、ぬいぐるみの制作などの仕事を効率化することにも大いに役立つのです。「プロにしかできない作業を普遍化するには、複雑で高度な技術が必要です。私の場合、小さい頃から理系の科目が得意で、小学生の頃にゲームのプログラムを組んで遊んでいた体験が生かされているように思います。社会に出てから独創性のあるテーマを探る過程で土台となるのは、やはり自分の趣味や体験ではないでしょうか。研究室の学生にも、できるだけ多くの刺激に触れて、自分の得意分野や好きなものを突き詰めるように指導しています」

さらに五十嵐先生は「生みの苦しみを味わうことも大切」と続けます。「多くの人から必要とされるものを形にするときは、思いつきに頼らず、必死に考え続けること。その姿勢が将来の成長につながることでしょう」

東京大学大学院 情報理工学系研究科
コンピュータ科学専攻
五十嵐 健夫教授
五十嵐 健夫 教授

 東京大学大学院工学系研究科情報工学専攻修士課程修了。
同大学のコンピュータ科
学専攻の准教授などを経て、 2011年より現職。

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