人間の性格が一人ひとり違うように、イヌやネコなどの動物にも性格の違いや個性があります。荒田明香先生は、動物の個体差について、遺伝子との関連性に注目しながら研究しています。

「遺伝子は4種類の塩基(アデニン、チミン、シトシン、グアニン)という物質で構成されます。同じ動物種であれば塩基の並び順はほぼ一定ですが、ときどき個体によって異なる並び順の場所があり、それによりさまざまな個体差を作り出すと考えられています」

これまでの研究により、脳内で動く神経伝達物質に関わる遺伝子が、性格に関係すると推測されています。

「そこからさらに一歩進んで、たとえば遺伝子のある場所がチミンなのかシトシンなのかによって、性格がどのように違うのかといったことを調べるのが、私たちの主な研究です。動物の性格や行動を理解することが、人間と動物のよりよい暮らしにつながるのです」

「動物の性格」という研究を進めるためには性格を客観的に、かつ正確に評価することが重要です。荒田先生は日本盲導犬協会と協力して、盲導犬にはどんな気質のイヌが向いているかという研究にも取り組んでいます。

「盲導犬の場合、周囲の物音や動きに興味を持ちすぎる性格のイヌは、あまり向いていません。注意散漫な性格かどうかを調べるために、イヌを犬室に入れて、その様子を観察します。そして、イヌがじっと床に伏せている時間の長さや心拍数を測って、データとしてまとめます」 

心拍数の変化をもとに、動物の行動を数値化します。そして、さまざまな実験データと照らし合わせながら、注意散漫な性格ではないイヌが、どんな遺伝子を持っているのかを解明していくのです。

「盲導犬になれるのは、訓練を受けたイヌのうち約3割です。しかし、この研究を通じて、より効率的な盲導犬の育成に貢献できると考えています」 獣医師免許を持つ荒田先生は、動物の問題行動や精神的な病気も研究テーマにしています。

「たとえば、シバイヌの3割には自分のシッポを追いかけ、シッポに唸ったり噛もうとしながら回る行動が見られます。ひどい場合にはシッポをかみ切ったり、1日に何十回も回るようになり、常同障害と診断されます。同じ行動を繰り返すという症状は人間の精神疾患でも見られますし、人間の治療に使う薬がイヌにも効くことがわかっています。イヌの問題行動を研究する中で、人間の病気の治療に役立てられる発見もあるのではないかと考えています」 

荒田先生と同じように獣医になることを目指し、それをきっかけにこの分野へ目を向ける学生も多いそうです。

「ただ、実際に研究室に入ると、学生はさまざまな分野に興味を持つようになります。今は、動物のフェロモンについて研究している学生が多いです」 

フェロモンと言っても、一般に言われているような、異性を引きつける作用を持つようなものではありません。「ラット(ネズミ)は1匹でいるときよりも、2匹でいるときのほうが不安な様子が少なく、これは安心効果のある化学物質(安寧フェロモン)が放出されているためと考えられています。この化学物質を同定することや、不安あるいは安心感が生じる場合に脳で何が起きているのかを調べます。ほかにも、ヤギやヒツジなどさまざまな動物において、フェロモンによる行動の変化が確認されています。動物同士のコミュニケーションでは、フェロモンが大きな役割を果たしているのでしょう」 

動物について学ぶことに対して、「"かわいい"という気持ちだけではすまない部分もある」と語る荒田先生。

「イヌを扱う実験だからと言って、一緒に遊ぶわけではありませんし、精神的に不安定な動物を相手にすることもあります。動物が本来持っている野生の部分を見て、ショックを受ける学生もいます。動物をかわいいと思う気持ちはもちろん大切ですが、人間とはちがう"種"について研究するという覚悟も、しっかり持ってほしいと思います」

東京大学大学院
農学生命科学研究科
獣医動物行動学研究室
荒田 明香特任助教
荒田明香 特任助教

2005年、東京大学農学部獣医学専修卒業、
同大学院博士課程入学。08年より現職。
学内でペットの問題行動に関する外来治療も行う。

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