今月のテーマは「元素」。広い意味では化学です。化学は、まだお子さんが小学生の方には、あまり意識されないジャンルですが、現代の製品を作るには欠かせない分野です。そして本当に古い学問でもあります。なにせ、「鉄を溶かして何かを混ぜれば頑丈になる」という製鉄法を、古代の民族は知っていたわけですから。強い武器が欲しい、大地を耕せる丈夫な農具が欲しい、というのがその動機だったのでしょう。

 もちろん金も忘れてはいけません。化学というと興味を示さない子どもたちも、「中世は、錬金術に挑戦していたんだよ」というと、のってきます。

 そして18世紀、19世紀にたくさんの元素が発見されているのですが、それを確立させたのが、ロシアの天才化学者メンデレーエフです。メンデレーエフは、1869年に元素が周期的に並んでいることに気がつき、それぞれの性質から並べ替えて「周期表」を作りました。当時は、すべての元素が発見されていたわけではなく、メンデレーエフも、「理屈から、ここにも何か当てはまらなければおかしい」というところは、周期表を空欄にしておきました。

 今ではその空欄はすべて埋まり、実験室でなければ存在できない元素もいくつも発見されています。そして、いまだにその周期表は使われているんです! メンデレーエフの、元素の分類の考え方がどれだけ本質的だったか、という証でしょう。そうして、この元素にたどり着いたことによって、ようやく人類は物質の本質に迫ることができました。

 今回の原発問題も、電力の問題も、私たちの暮らしと未来に直接関わるものです。それを知りたいなら……その基礎は、この周期表にあるのです。

『元素図鑑 宇宙は92この元素でできている』

エイドリアン・ディングル【著】、若林文高【監修】、池内恵【訳】
11年刊/主婦の友社/ 1,890円
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身の回りのものは
すべて元素で説明できる!

ハンバーガーも、人間も、何もかも、この世のものはすべて92個の元素からできている、という解説書。デザインがいいのでわかりやすく、読みやすいです。「高層タワー」など、見開きでひとつのテーマなので、拾い読みしても楽しいでしょう。

『チビトガリネズミより小さいものなぁんだ?』

ロバート・E・ウェルズ【著】、せなあいこ【訳】
99年刊/評論社/1,365円
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絵本なので、読み聞かせもできます。「物質をどんどん小さくしていくとどうなるの?」という質問に答える、一番やさしい本です。


『科学キャラクター図鑑 周期表
──ゆかいな仲間たち』

エイドリアン・ディングル【著】、藤田千枝【訳】
09年刊/玉川大学出版部/ 1,680円
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初めてこの本を見た時はぶっ飛びました。元素をキャラクター化して、ヨウ素、ウラン、セシウム、プルトニウムなどを説明してくれます。

『世界で一番美しい元素図鑑』

セオドア・グレイ【著】、若林文高【監修】
10年刊/創元社/ 3,990円
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元素ってどんな形?
すみずみまで見てみよう

自分で「世界一」と名乗るだけあって、本当に美しい一冊。内容的にも豪華です。1ページ全部で、元素ひとつを紹介するというすばらしさ! 大型で重たいので持ち運ぶのには向いていませんが、毎晩、一個ずつ楽しんで読むには最適ですよ。

『もしも原子がみえたなら・・・いたずらはかせのかがくの本』

板倉聖宣【著】、さかたしげゆき【絵】
08年刊/仮説社/ 2,310円
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科学の世界の解説者兼研究者の板倉先生による、小学生のための本です。原子の初歩的な知識を知りたい大人が読むにも最適。

『みえない雲』

グードルン・パウゼヴァング【著】、高田ゆみ子【訳】
06年刊/小学館/ 600円
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チェルノブイリと同じよな爆発が、ドイツで起こった、という設定で書かれた物語。反原発がテーマですが、小説としても優れた一冊です。

『マリー・キュリー・・・科学の流れを変えた女性』

フィリップ・スティール【著】、赤尾秀子【訳】
08年刊/ BL出版/ 1,890円
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若くして亡くなった
ノーベル賞受賞者の一生

世界で初めて放射性物質を発見した、物理学者キュリー夫人の伝記。絵本の形をしていますが、これ一冊で大人も十分堪能できるでしょう。

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